Curiosidades

Aplicaciones de una ingeniería genética con mucho futuro

Hoy vamos hablar de las aplicaciones de la ingeniería genética, y más concretamente en animales. El primer organismo que Esvelt quiere modificar es el mosquito portador de malaria Anopheles gambiae. Aunque su enfoque es novedoso, la idea de controlar las poblaciones de mosquitos mediante la modificación genética ha existido desde finales de los años setenta. Luego, Edward F. Knipling, entomólogo del Departamento de Agricultura de Estados Unidos, publicó un importante manual con un capítulo titulado “Uso de insectos para su propia destrucción”. Una técnica, escribió, sería modificar a ciertos individuos para que portaran “genes nocivos” que podrían transmitirse generación tras generación hasta que invadieran a toda la población. Fue una idea anterior a su tiempo. Knipling iba por el buen camino, pero él y sus contemporáneos carecían de las herramientas necesarias para lograrlo.

El concepto surgió unas cuantas veces más antes de ser recogido por Austin Burt, un biólogo evolutivo y genetista poblacional del Imperial College London. Por eso es tan interesante la ingeniería genética. Era a finales de los años 90, y Burt estaba ocupado con sus células de levadura, estudiando sus llamadas endonucleasas homing, enzimas que facilitan la copia de genes que codifican para sí mismos. Genes autoperpetuantes, si quieres. A través de esos estudios, poco a poco, me fui familiarizando con las endonucleasas, y me encontré con la idea de que usted podría ser capaz de cambiarlas para reconocer nuevas secuencias “, recuerda Burt.

Otros científicos especialistas en ingeniería genética, también estaban investigando endonucleasas, pero no como Burt. La gente que pensaba en ese sentido, los biólogos moleculares, estaban pensando en usar estas cosas para la terapia génica “, dice Burt. “Mis antecedentes en biología de la población me llevaron a pensar en cómo podrían ser usados para controlar poblaciones particularmente dañinas.”